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国际视野

RFID-提升沃尔玛竞争力的新武器

发布时间:2010-07-31 11:38:48 浏览次数:3291次
  2003年6月19日,在美国芝加哥召开的零售业系统展览会上,沃尔玛宣布将采用一项名为RFID的技术,以最终取代目前广泛使用的条形码,成为第一个公布正式采用该技术时间表的企业。该公司最大的100个供应商应从2005年1月1日开始,在供应的货物包装箱、托盘上粘贴RFID标签,并逐渐扩大到单件商品。如果供应商们在2008年还达不到这一要求,就可能失去为沃尔玛供货的资格。
  麦德龙在德国莱茵堡Rerhberg开设的"未来商店"于2003年4月底正式开张营业,该店的基石就是RFlD技术。现在,沃尔玛迅速跟进,并且宣布了更加激进和大胆的计划。那么什么是RFID技术,沃尔玛又怎样用它来谋求更大的、新的竞争优势呢?
  一、RFID:淘汰条形码
  在一项新技术出现时,是否采用它?如何采用它?大多数人总是不太热心,经常表现出令人疑惑的惰性。在流通领域,条形码UPC的发展就是最好的例证之一。这项技术在20世纪50年代即告成熟,但真正愿意采用的企业却为数不多。事情的转机出现在30年后的1984年------沃尔玛等大型零售商强制要求其供应商采用该技术,在商品上印刷条形码的企业就从1984年的不足15000家迅速增加到1987年的75000余家。条形码的普及,极大地提高了销售渠道的效率,也为零售企业创造了新的利润增长点。
  条形码虽然在提高商品流通效率方面立下了汗马功劳,但自身有着一些不可克服的缺陷。例如,扫描仪必须"看到"条形码才能读取,因此工作人员必须亲手扫描每件商品,这样不仅效率较低,而且容易出现差错。另外,如果条形码撕裂、污损或丢失,扫描仪将无法扫描进而识别商品。又如,条形码的信息容量有限,通常只能记录生产厂商和商品类别。
  被认为将取代条形码的RFID是一种名叫"无线射频识别"的非接触式自动识别技术,得名于其英文名称Radio Frequency Identification的缩写。简单的RFID系统由标签Tag、解读器Reader和天线Antenna三部分组成,在实际应用中还需要其他硬件和软件的支持。每个RFID 标签包含有一个类似于UPC的"产品电子编码"EPC, EPC的数据容量较大,可以将商品标识为"A公司于B时间、C地点生产的D类商品的第E件"的格式,突破了UPC通常只能将产品标识为A公司的B类商品的局限。此外,由于RFID的封闭包装方式,使之可以用于潮湿、多尘等污染比较严重的环境中。
  RFID的工作原理并不复杂:标签进入磁场后,接收解读器发出的射频信号,凭借感应电 流发送出存储在芯片中的产品信息(无源标签或被动标签),或者主动发送某一频率的信号(有源标签或主动标签);解读器读取信息并解码后,送至中央信息系统进行有关数据处理。
  由于采用了无线数据通信和"防冲突"算法, RFID系统可以在一定距离之外对商品进行扫描,在不打开商品包装的情况下即可准确识别箱内商品的规格与数量。因此,粘贴有RFID标签的商品只需在解读器电磁波覆盖范围内停留一定的时间,就可以完成识别过程,而无需将整箱的商品拆开再逐渐扫描条形码,从而大大提高了货物的处理效率和准确率。
  然而, RFID却不并是什么新鲜玩意儿,其历史可以追溯到二战期间,美军首度将其用于识别盟军的飞机。在20世纪70年代,当时的西德政府即用其标识核废料,以更加准确地跟踪它们的处理过程。而在新加坡和香港,基于该技术的电子公路收费系统也早已投入使用,该系统可对不同时段行驶在不同路段的车辆实行差别计费。此外,它还在宠物身份识别、野生动物与环境监测等领域得到了较多的应用。
  既然这项技术在条形码普及之前已经诞生,而且与条形码相比又有那么多的优点,为什么得到了普及的偏偏是条形码,而RFID的发展却一直裹足不前呢?为什么在沉寂了若干年后,突然又成为新的关注点呢?
  二、RFID:成长的烦恼与希望
  一项技术的推广与普及,与当时的社会需求与应用环境有关,但最终取决于它能够带给应用者的利益大小,即成本与收益的对比。对于企业而言,采用某项技术最主要的目的不外乎两个:获得丰厚的短期利润、巩固或谋求长期竞争优势。RFID之所以长期以来没有得到很好的发展,是因为一直受到某些条件的制约,而它在近年来重整旗鼓,则得益于应用环境的成熟与若干新技术的诞生。
  长期以来,价格是制约盯由发展的首要因素。历经了数十年的发展后, RFID标签的价格仍然居高不下------无源标签和有源标签的价格分别在30美分和l美元以上。这对于那些单价比较昂贵(如汽车和高档服装)的商品来说,倒也不足为患;但如果将其用于那些单价相对较低的快速消费品FMCG,消费者恐怕就只能"买椟还珠"了。另外,RFID解读器的价格也不菲。
  例如,艾伦公司Alien Technology Corp为2003年9月中旬新上市的产品一次性购买了25台以上的批发价为700美元(市面上同 类产品的最低价格)的RFID解读器。而一个企业动辄就需要安装数十台、甚至上千台类似的机器,如果再加上计算机、局域网、应用软件、系统集成等费用,其费用之高令人咋舌。据估计,麦德龙"未来商店"的成本比同类门店的建造费用高出100万美元。所幸的是,新的制造技术有望在不远的将来极大地降低RFID标签的价格。已经为吉列Gillette提供了5亿枚标签的艾伦公司称,其发明的"流体自装配" (FluidicSelf-Assembly)新工艺可以大大降低制造成本,如果订货量达到100亿枚以上的话,价格可以低至5美分。以色列的SmartCode公司则宣称,他们的生产能力已经达到120万枚/小时,如果订货量达到10亿枚以上,则价格可以控制在5~10美分。技术专家认为无源标签的单价下降到10美分后,可以大规模地应用于整箱整件的商品;下降到3美分以下,就有可能普及到单件包装消费品。
  其次,不成熟的应用技术环境是制约RFID普及的又一重要原因。RFID技术的成功应用,不仅需要RFID硬件制造、无线数据通信与网络、数据加密、自动数据收集与数据挖掘等技术,还必须与企业的企业资源计划ERP、仓库管理系统WMS、商品管理系统MMS和客户关系管理CRM等结合起来,否则就很难充分实现这项技术带来的利益。这对系统集成是个极大的挑战。现在,无线数据通信、数据处理和网络技术的发展都己日益成熟,而且在SAP和IBM等IT技术巨擎的直接推动下,其支持技术已经达到了实际应用的水平,并己在麦德龙于德国莱 茵贝格开设的"未来商店"里经受了实践的检验。另外,敏锐而善于捕捉市场机会的微软最近亦宣布,将全面开发与RFID技术兼容的应用软件。
  再次,缺乏统一的技术标准成为了RFID突破企业界线的拘囿。长期以来,各个企业采用的大多都是专有技术,所使用的频率、编码、存储规则以及数据内容等都不尽相同。解读器和标签不能通用,企业与企业之间就无法顺利进行数据交换与协同工作,从而把RFID技术的应用范围局限在了某个企业的内部。
  麻省理工学院"自动识别中心" (Auto-ID Center)的研究成果,有望顺利地解决各国技术标准互不兼容这一难题。该中心成立于1999年,成员还包括来自英国、瑞典和日本等国的4所大学的科学家,‌并有100余家各行各业的龙头企业,如宝洁、可口可乐、柯达、IBM咨询、三井物产、Intel和英国电信等企业为其赞助研究经费。该中心是一个非盈利性的技术联盟,以创建"物联网"(Internet of Things)为自己的使命。为此,该中心将与众多成员企业共同制定一个统一的、类似于Internet的开放技术标准,在现有计算机互联网的基础上,实现商品信息的交换与共享。另外,在日本经产省的牵头下,数十家日本企业联合成立了与自动识别中心类似的"泛在ID中心" (Ubiquitous ID Center),井将提出自己的技术标准。
  另外,针对顾客隐私保护、标签数据加密等曾经阻碍RFID应用的问题,亦陆续有企业提出了相应的解决方案,例如"灭活"、自毁、指令等。因此,RFID的应用环境已经日臻成熟,无论是技术上还是社会心理上,都具备了大规模实际应用的现实基础。
  三、RFID:打造"透明"的供应链
  要考察沃尔玛采用RFID技术的意图,首先还得从它的竞争优势或者核心能力谈起。
  沃尔玛自1962年创立开始,即以令人瞠目结舌的速度飞速发展着。到目前为止,该公司已经在全球开设了4300多家门店,并在2001年以2198亿美元的销售额荣登《财富» 500强之首后, 2002年再次以2465亿美元的销售额雄居榜首。在过去的五年中,其销售额年平均飘升15.7%,并将于2007年达到4340亿美元的销售额。据《财富》预测,沃尔玛还将在接下来的几年保持领先地位。
  沃尔玛的成功在于它将尖端科技和优质服务巧妙地结合在了一起。更具体地说,高效的供应链和物流管理体系就是它的核心竞争能力。沃尔玛前任CEO大卫•格拉斯(David Glass)曾一语道破天机"配送设施是沃尔玛成功的关键之一,如果说我们有什么比别人干得更出色的话,那就是配送中心。"充分利用现代信息技术打造的供应链与物流管理体系,不仅为沃尔玛获得了成本上的优势,而且加深了它对顾客需求信息的了解、提高了它的市场反应速度,从而为其赢得了宝贵的竞争优势。
  沃尔玛一直扮演着技术先锋的角色,总是通过采用各种新技术来谋求竞争优势。早在1969年,公司就开始使用计算机管理库存; 1980年开始使用条形码; 1983年又花费2400万美元购买了商业卫星,构建全球通讯网络; 1985年开始建立了规模庞大的电子数交换句DO,井进而演化成具有多种功能的Retail Link系统; 1988年使用无线激光扫描枪:到了90年代,则为车队装备了卫星定位系统,以提高物流管理效率。同样是经营商店,沃尔玛的技术水平往往领先同行5~10年。我们可以看出,沃尔玛的所有技术无一例外地都是围绕着改善供应链与物流管理这个核心竞争能力展开的。
  现在,沃尔玛配送中心的工作85%由机械自动完成,其在本土门店中销售的8万多种商品中的85%实现了集中配送。利用激光扫描仪和计算机网络,沃尔玛可以对商品从库存、配货、送货、上架和出售的全过程进行跟踪,从而做到了门店销售与配送保持同步,配送中心与供应商运转一致。据称,该公司甚至可以在l小时内完成全球4300余家门店内所有商品的盘点,这一切都是建立在商品信息条码化的基础之上。
  然而,条形码必须"看到"才能读取,这一特性以及信息存储量有限的不足,大大限制了商品处理的效苇和准确性。例如,在配送过程中,必须有人工的介入才能保证所有商品的条形码朝向激光扫描仪;在商品运送过程中或者送抵门店后,必须经由人工逐一扫描后,才能得知商坏的准确数量或判定是否发生了遗失。另外,条形码通常只能够反映商品的生产厂商与种类或型号,关于保质期等信息就不得不依靠手工输入。而依靠手工扫描并录入数据,就无法免统计差错的发生,从而导致商品短缺或者积压。虽然近年出现的二维条形码解决了信息存量不足的问题,但仍然改变不了必须借助光源才可以读取信息以及必须逐件扫描的难题。
  另据NCR等机构的统计, 2001年美国零售商由于库存损失了330亿美元,其中"职员盗窃"和"顾客盗窃"分别占46%和31%,面对家贼与外盗,条形码显然无能为力。鉴于这种情况,沃尔玛在1个小时内所统计的也仅仅是账面的"数据飞对商品损耗和统计差错就无从得知。待到全面盘点库存的时候,这个漏洞才会暴露出来。即使是这样,依靠手工进行的全面盘点,同样可能发生差错。
  所以,即使沃尔玛能够在l分钟内完成全球存货的统计(这当然是不可能的),在"账面值"的基础上做出的决策必定无法达到最优。有时,这种过于自信的盲目乐观甚至会导致企业误入歧途。但是,如果用RFID标签取代了条形码,情况就会大不一样,不仅上述问题几乎都可以迎刃而解,而且整个物流管理过程都会变得更加透明和精确。我们可以设想这样一个场景:
  沃尔玛的供应商按照配送中心发来的订单分拣好产品,随即交付运送:在沃尔玛配送中心的接货口,商品通过门口时,即由RFID解读器自动完成盘点,井输入沃尔玛的数据库;商品被直接送上传送带后,配送中心按照各个门店所需要的商品种类与数量进行配货,在这一过程中,无需人工调整商品摆放朝向:商品装车发往各门店的途中,借助GPS定位系统或者沿途设置的RFID监测点,就可以准确地了解商品的位置与完备性,从而准确预知运抵时间:运抵门店后,卡车直接开过接货口安装的RFID解读器,商品即清点完毕,直接上架出售或暂时保存在门店仓库中,门店数据库中的库存信息也随之更新:随着商品减少,装有RFID解读器的货架即自动提醒店员进行补货;由于顾客改变了购买决策而随意放置的商品,亦可以通过覆盖了整个门店的RFID解读器非常容易地找到,并由店员重新归位。顾客选购结束后,只需要推车从安装有盯由解读器的过道中通过,商品的统计即自动完成:一般顾客可以选择现金、信用卡等传统结算方式,使用带有RFID标签结算卡的顾客则可以选择RFID结帐,即由系统自动扣除款项,排队付款的烦恼就会大幅减少甚至全部消除。而商品一旦进入到REID解读器覆盖的各个场所,RFID系统就自动承担起EAS电子商品监控的功能,从而有效地防止商品失窃现象。
  这样,从商品的生产完成到零售商再到最终用户,即商品在整个供应链上的分布情况以及商品本身的信息,都完全可以实时、准确地反映在零售商的信息系统中,从此整个供应链和物流管理过程都将变成一个完全透明的体系。
  四、评述
  这是一个关于射频识别技术的案例。在本教材案例24中介绍了沃尔玛的整个销售物流,本案例可看作是前例的续篇,从具体内容上看,只介绍了REID系统在沃尔玛物流实践中的应用:而从整体上看,则是沃尔玛几十年来发展战略思维的延续,是企业成长的自然进程。值得一提的是,条码技术是1952年的专利,到1984年才得到比现在小得多的沃尔玛的支持。但是到1987年,就有75000个供应商成为条码技术的用户。而射频识别技术是在1973被申请专利,到2003年得到了如今更为强大的沃尔玛的支持,所以在业界有一种"奇怪"的说法:当沃尔玛在背后支持某件事物时,它将快速发展。
  沃尔玛商业发展副总裁Scott Medford说,"这是一个降低成本的项目(RFID系统)并且有充足的实践环境,所以我们的客户会说‘好的,现在我已经对射频识别(RFID系统)如何工作有个基本认识了'。这使他们能够学习使用射频识别。然后他们反馈回来,我们可以讨论他们的真正需要,以解决他们的业务问题"。同时,Medford预言,在一定时间内,射频识别将像条码一样在供应链中得到革命性的发展。他说:“我想它将改变我们的作业方式,甚至是我们现在无法想象的。这里边有无数的可能性,但一定是长期内才能实现。”
  我国政府科技部等十五个部委在2006年6月9日联合发布了《中国射频识别(RFID)技术政策》白皮书。在这个白皮书中,确定了RFID的七大优先应用领域,其中就包括"现代物流与供应链管理",在其他6个领域中也有3个与现代物流有直接关系,即生产管理和控制、口岸进出口货物监管、交通管理。也就是说,在我国政府确定的7个优先发展领域中,有4个领域属于现代物流范畴之内,可见RFID技术对未来物流业发展的重要作用。
  1.特点与启示
  当我们基本了解了RFID技术在供应链与物流管理领域的潜在用途时,就可以发现沃尔玛为什么能够持续保持其竞争优势和核心竞争能力。用我们当前的话讲,就是"与时俱进,科学发展"。我们对RFID技术在沃尔玛物流管理中的应用,可以作如下归纳:
  (1)减少统计差错、即时获得准确的信息流,进一步降低在供应链各个环节上的安全存货量和运营资本,巩固和扩大在该领域的竞争优势。
  (2)提高物流配送的自动化程度与处理效率,减少雇佣员工,降低劳动力成本,巩固和息扩大在物流成本上的优势。
  (3)加大财产与商品监控与管理力度,有效防止盗窃现象和因遗忘等原因造成的商品损耗;强化设备管理,优化配置设备与提高设备的使用率。
  (4)更加透明和快速地了解各种商品在各门店的销售情况,并进一步减少因为货架上缺 货而造成的营业额损失,从而对顾客的需求变化做出更加敏捷的反应。
     (5)从顾客角度看,快速的购物统计与结算过程,减少排队付款时间,改善顾客的购物 体验,进而获得更高的顾客满意度和忠诚度。
  (6)获取更大的渠道权力,从而成为整个供应链上无可争议的领导者。
  (7)进一步巩固技术先锋和行业领头羊的角色,继续打造"光环效应"。 
  同时, RFID还将为沃尔玛提供一个向产业链上游------物流------进行整合的强大工具。目前,沃尔玛供应链中,商品从供应商到配送中心的环节大多借助第三方物流公司来完成,如马士基等。但凭借目前的能力和经验,沃尔玛完全可以在物流领域大显身手。借助RFID技术,沃尔玛甚至可以实现供应商到门店的直接补货方式一一门店发出补货订单,供应商(尤其是像宝洁、卡夫等大供应商〉按照商品在门店中陈列,将位置相邻的各种商品打入同一个包装,然后直接发送到门店上架出售。
  2.问题与思考     
  (1)我国属于市场经济体制建立初期的国家,改革还在不断深化。这里有一个值得深思的现象,即RFID技术的应用和推广,在美国是由像沃尔玛等这类企业与高等学府,如麻省理工学院来推动的;而在我国,新技术的应用和推广,特别是具有前瞻性的新技术,都是由政府倡导和推广, RFID技术亦然。这是体制问题,是企业决策者的视野问题,还是新技术与企业发展水平相适程度的问题?或是社会对新技术的实际需求问题?等等,这种现象在许多方面都普遍存在,是很值得关注的问题。你认为新技术,如RFID的推广应当是企业行为、政府行为或是二者结合呢?
  (2)在物流或流通领域应用RFID技术是一个必然的趋势,你认为RFID技术近期在我 国的应用将会怎样?是企业的迫切需要,还是一种无奈的接受?如果你是一个物流企业的决策者将作出什么样的选择?
  (3)本案例对我国现阶段而言,稍显超前,请你收集国内各方面对RFID技术认识、了解和评价等的信息,如企业对RFID技术的了解程度,对RFID技术应用的态度,社会公众亥盯由技术认识和态度等。因为任何新事物、新技术的应用都需要一定范围内的社会心理基础。
    邮箱:lyccta@126.com